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Cobots: La colaboración del futuro hoy

Cobots: La colaboración del futuro hoy

La era de la robótica parecía lejana, casi como la historia de una vieja película de ciencia ficción, en donde las máquinas poseían conciencia propia y habilidades difíciles de controlar, algo similar a la narrativa de Terminator. En el mundo moderno, no sólo existen robots en operación, sino también entes robotizados capaces de convivir y colaborar con el ser humano: los cobots.
 
En un entorno industrializado, los robots colaborativos, como también se les conoce, pueden ayudar en diversos sectores como el automotriz en actividades de ensamblado, pintura, barnizado, entre otras; o en el logístico en el acomodo de mercancía en un almacén.
 
En el ámbito científico, este tipo de robot ha traspasado los límites humanos al participar en un proceso quirúrgico altamente especializado. Se prevé que próximamente auxilie a personas con capacidades diferentes o con problemas médicos en sus actividades domésticas.
 
Con base en datos de la consultora Boston Consulting Group (BCG), se pronostica que para 2025, el mercado de la robótica a nivel mundial alcanzará los 87 mil millones de dólares. Por otra parte, DHL Supply Chain revela ­­­­—en su informe "La digitalización y la cadena de suministro: ¿Dónde estamos y qué está por venir— que la importancia del hardware se ha centrado en la robótica, según el 63% de los encuestados, liderando así el ranking como la más importante tecnología física.
 
La cifra anterior supera a la de los vehículos autónomos con 40%; seguidos de la impresión 3D, con 33%; y la realidad aumentada y los drones con 28%, según datos de dicha investigación realizada en 2018 sobre el tema de la digitalización de la cadena de suministro.
 
Algunos expertos en robótica prevén que este 2019 será un gran año para los robots comerciales debido a que algunas compañías están aumentando su producción y otras ya están logrando avances importantes en investigación. Boston Dynamics, una empresa de robótica propiedad de la compañía tecnológica SoftBank, planea producir alrededor de mil robots Spot-Mini de cuatro extremidades. Dichas máquinas podrían usarse potencialmente en el cuidado de ancianos.
 
Además, investigadores de la Universidad de California, Berkeley, y la Universidad Carnegie Mellon crearon un robot bípedo que se desplaza sobre terreno rocoso y desigual. Lo anterior les permite incursionar en la exploración espacial y la respuesta ante desastres. Conforme los científicos sigan innovando, se pronostica que éstos y otros robots similares encuentren aplicaciones en un número creciente de sectores.
 
Tecnología colaborativa
 
Hasta hace unos años se pensaba que adquirir un robot para una línea de manufactura implicaba desplazar una importante mano de obra y con ello la sustitución de un ser humano por una máquina más productiva, más rápida y, a la larga, más barata.
 
En la era de la tecnología 5.0, donde hay una convivencia entre el robot y el ser humano, el cobot ha sido creado para interactuar y colaborar, casi hombro con hombro, con el ser humano e incluso con otra máquina. A diferencia del robot industrial, que apareció en fábricas durante los años 50’s, el robot colaborativo es ligero, ocupa menos espacio, tiene sensores inteligentes y permite liberar al trabajador de una labor repetitiva y de carga de tareas.
 
Uno de los nichos en donde los cobots crecerán de forma importante es el reparto de mercancías. Como parte de un proyecto piloto en Washington, Estados Unidos, Amazon puso en marcha, en enero, seis robots repartidores para entrega paquetes. Estas máquinas están asistidas por seres humanos que los acompañan durante el día, de lunes a Viernes; y aunque son inteligentes, aún no pueden subir escalones ni tampoco traen brazos que les permitan tocar la puerta o el timbre de la casa del usuario.
 
Con esta innovación, el gigante del e-commerce enfrenta desafíos importantes: conjuntar una flota de repatidores-robots a bajo costo y que garanticen la seguridad en el reparto, además de lograr acceder al domicilio del cliente, pero sobre todo, que los consumidores no asuman un costo adicional por recibir su producto de manos de un cobot.
 
Universal Robots es uno de los fabricantes que más ha impulsado al robot colaborativo. Recientemente instaló estas máquinas en la empresa multinacional Continental Automotive, a fin de automatizar la fabricación y la manipulación de placas de circuito impreso (PCB por sus siglas en inglés); con esto redujo tiempos de cambio en un 50%, de 40 a 20 minutos, respecto a la misma tarea realizada de forma manual.
 
Por otra parte, los cobots abren grandes posibilidades en la industria del empaque en áreas de empaquetado y paletizado automatizado, lo cual mejoraría ampliamente los costos de empacar nuevos productos. Además, el precio más asequible de estas máquinas permite abrirse campo en las pequeñas y medianas empresas (PyMEs), con una oferta al alcance de su bolsillo.
 
En la película hollywoodense del 2004 “Yo Robot”, una frase refiere que una de las leyes de la robótica es que “un robot no puede dañar a un ser humano, ni por inacción permitir que un ser humano sufra daño”. Esta premisa deberá regir la actividad del cobot en los próximos años y desarrollar el potencial del trabajador, no su eiliminación de la actividad productive, así como desarrollar mejores negocios.

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